Lixiviación con Cianuro

lixiviacion con cianuro

En metalurgia extractiva o minería se conoce como lixiviación al proceso que consiste en poner la roca que contiene el oro en contacto con una solución de cianuro preparada previamente (recordemos que el cianuro reacciona muy fácilmente al contacto con los metales).

Lixiviación, un proceso químico

En el proceso de lixiviacion el cianuro al unirse con los átomos de oro lo separa de otros minerales presentes. Este proceso químico implica la formación de un complejo metal-cianuro muy estable, el dicianoaurato de sodio.

Esquemáticamente, la reacción química entre el cianuro y el oro por las que se lleva a cabo el proceso de lixiviación es la siguiente:

Au + NaCN + O2 + H2O —– NaAu(CN)2 + NaOH

Donde el oro (Au) reacciona con el cianuro de sodio (NaCN), el oxígeno (O2) y el agua (H2O) para formar el dicianoaurato de sodio, NaAu(CN), y la soda (NaOH).

Esta reacción se efectúa en un medio alcalino, y es necesaria la presencia de oxígeno. Para que la reacción se haga de manera rápida, el mineral tiene que estar libre en forma de partículas finas que presenten superficies limpias. Por esta razón se realizan a menudo pre-tratamientos para preparar la roca. Entre otros el fraccionamiento de la roca en partículas finas.

Tipos de Lixiviación

En la minería de oro, se usan principalmente dos tipos de lixiviación: la lixiviación en pilas (o en montones) y la lixiviación dinámica en tanques agitados mecánicamente. La lixiviación en montones se usa más para rocas con concentraciones muy bajas en oro. La lixiviación dinámica está reservada para concentraciones mayores a 1.3 gramos por toneladas.

Lixiviación en pila o en montones

En este proceso, la roca está ordenada en canchas de varios pisos, que tienen en total hasta 60m de altura, ocupan centenas de hectáreas, y representan hasta un millón de toneladas de roca. La roca tratada puede
ser previamente fracturada o chancada en pedazos de unos pocos centímetros de diámetro, y aglomerada con cemento, dependiente de su permeabilidad, de su composición química y de su propensión a consumir oxígeno. Sin embargo, por sus propiedades particulares, ciertas rocas son acumuladas directamente en las pilas una vez extraídas del subsuelo, sin tratamiento previo.

proceso de lixiviacion
Esquema del proceso de lixiviación en pilas

La solución de cianuro se esparce sobre la pila de roca mediante goteo o rociado con tuberías plásticas perforadas y se filtra a través de las pilas, por efecto de la gravedad, recogiendo (disolviendo) el oro diseminado en la roca (es en este momento que se forma el complejo dicianoaurato de sodio). La solución enriquecida en oro, llamada “solución preñada”, es recuperada en la base inclinada de la pila y conducida vía un sistema de canalización hasta un pozo de almacenamiento. Con este sistema, se recupera entre 60% y 80% del oro presente. Eso significa que entre 20% y 40% del oro contenido en la roca no se recupera.
Un ciclo de lixiviación “típico” toma aproximadamente tres meses, pero puede durar desde unos días hasta unos meses, dependiendo del tipo de roca y del tamaño de la pila. En la mayoría de los casos, una vez tratada, la roca se queda en su puesto y sirve de base para construir el piso siguiente. Cada piso mide entre 1.50 m y 10 m de altura.

Lixiviación dinámica en tanque o en embalses

En este método, la roca previamente reducida y chancada, es clasificada
en partículas finas de hasta menos de 1 milímetro de diámetro, y finalmente es aglomerada. Una vez realizado este pre-tratamiento, la roca es tratada con soluciones de cianuro contenidas en tanques o embalses donde la mezcla “solución cianuro-roca” es agitada mecánicamente para mantener la roca sólida en suspensión, sin tocar el fondo.

lixiviacion dinamica
estanques de lixiviación dinamica

En el proceso se usa generalmente una serie de tanques o de embalses (que son como piletas que cumplen el mismo rol que los tanques). Los tanques tienen en general un diámetro de 3-4 metros y una altura de 5-6 metros. Los embalses son más grandes y pueden tener 20 a 50 metros de largo y 4 a 6 metros de profundidad. La solución de cianuro circula de un tanque o embalse al otro, enriqueciéndose más en oro a cada paso, hasta salir del circuito óptimamente concentrada en complejo dicianoaurato de sodio.

Video Explicativo

A continuación se inserta un video explicativo sobre el cianuro y el proceso de lexiviación